Après des études en dramaturgie à Northwestern University et à la University of Iowa, et après divers petits boulots, Robert rejoint Fairfield Publications avant de devenir rédacteur en chef de Energy User News. En 1969, il se retrouve au Vietnam dans les Services de renseignement et sert de traducteur après que l’Armée lui eut payé des cours de langue ; expérience qui sera la base de beaucoup de ses écrits. Ses nouvelles sont publiées dans The New Yorker, Esquire, Harper’s, The Athlantic Monthly, et Zoetrope, le magazine de Francis Ford Coppola. Le premier de ses dix romans ‘The Alleys of Eden’ (1981) est suivi de ‘Sun Dogs’ (1982) et ‘They Whisper’ (1994). ‘Mr Spaceman’ (2000) est une sorte de roman hybride constitué de quinze histoires. Son premier livre de nouvelles ‘A Good Scent from a Strange Mountain’ (1992) obtient le Prix Pulitzer en 1993 : quinze narrateurs fictifs y parlent de la diaspora vietnamienne. Ses recueils ne sont pas un simple rassemblement de nouvelles isolées, mais sont liées les unes aux autres pour former un tout. En 1996, il publie un second recueil ‘Tabloid Dreams’. Il a également publié un essai ‘From where you Dream : The Process of Writing Fiction’ (2005). L’oeuvre de Robert Olen Butler, souvent en monologue intérieur, explore l’altérité, l’importance de la langue, les mémoires douloureuses et est un mélange inextricable de tragédie et de comédie, de culture pop et de ‘haute’ culture, drôle et déchirant tout en même temps.